Le api e le loro sensazioni

Grazie alla gentile disponibilità del Gardian, rilanciamo un articolo apparso il 16 luglio scritto da Donna Fergusson che ci anticipa l’uscita di un libro sulle api che speriamo in Italia sia tradotto presto: “The Mind of a Bee” del prof. L. Chittka, pubblicato dalla Università di Princeton.

“Ora abbiamo prove che suggeriscono che nelle api c’è un certo livello di consapevolezza, una sensibilità, e che hanno stati simili alle emozioni”, dice Lars Chittka, professore di ecologia sensoriale e comportamentale alla Queen Mary University di Londra.

Chittka studia le api da 30 anni ed è considerato uno dei massimi esperti mondiali di sistemi sensoriali e cognizione delle api; il professore  sostiene che le api hanno bisogno della nostra protezione, non solo perché sono utili per l’impollinazione delle colture e la biodiversità, ma anche perché potrebbero essere esseri senzienti – e gli esseri umani hanno l’obbligo etico di garantire la loro sopravvivenza.

“Il nostro lavoro e quello di altri laboratori ha dimostrato che le api sono individui molto intelligenti. Sono in grado di contare, di riconoscere immagini di volti umani e di apprendere l’uso di semplici strumenti e concetti astratti”. Secondo il professor Chittka le api hanno emozioni, possono pianificare e immaginare le cose e possono riconoscere se stesse come entità uniche e distinte dalle altre api.

Queste conclusioni sono tratte dagli esperimenti condotti nel suo laboratorio con le api operaie. “Ogni volta che un’ape azzecca qualcosa, riceve una ricompensa di zucchero. È così che le addestriamo, ad esempio, a riconoscere i volti umani”. In questo esperimento, le api a cui sono state mostrate diverse immagini monocromatiche di volti umani imparano che ad una di esse è associata a una ricompensa in zucchero. “Poi diamo loro una scelta di volti diversi e nessuna ricompensa e chiediamo: quale scegli ora? E in effetti riescono a trovare quello corretto tra una serie di volti diversi”.

Sono sufficienti da una a due dozzine di sessioni di addestramento per diventare “abili riconoscitori di volti”.

Nell’esperimento di conteggio, le api sono state addestrate a volare oltre tre punti di riferimento identici per raggiungere una fonte di cibo. “Dopo averle fatte volare in modo affidabile, abbiamo aumentato o diminuito il numero di punti di riferimento sulla stessa distanza”. Quando i punti di riferimento erano più vicini, le api tendevano ad atterrare prima e viceversa quando i punti di riferimento erano più distanti. “Quindi usavano il numero di punti di riferimento per dire: bene, ho volato abbastanza lontano, questo è il posto giusto per atterrare”.

Poiché i punti di riferimento erano identici, si poteva essere certi che le api non ne identificassero uno in particolare per decidere quanto lontano volare. “Potevano davvero ottenere la soluzione solo contando il numero di punti di riferimento”.

Le api erano anche in grado di immaginare l’aspetto o la sensazione delle cose: ad esempio, potevano identificare visivamente una sfera che in precedenza avevano percepito solo al buio, e viceversa. E riuscivano a comprendere concetti astratti come “uguale” o “diverso”.

Ha iniziato a rendersi conto che alcune api erano più curiose e sicure di altre. “Si trova anche la strana ‘ape geniale’ che fa qualcosa di meglio di tutti gli altri individui di una colonia, o di tutte le altre api che abbiamo testato…”.

Le ricerche del professore hanno evidenziato che le api imparano meglio osservando altre api che portano a termine con successo un compito, quindi “una volta addestrato un singolo individuo nella colonia, l’abilità si diffonde rapidamente a tutte le api”.

Ma quando Chittka addestrava deliberatamente un'”ape dimostratrice” a svolgere un compito in modo non ottimale, l'”ape osservatrice” non si limitava a scimmiottare la dimostratrice e a copiare l’azione che aveva visto, ma migliorava spontaneamente la sua tecnica per risolvere il compito in modo più efficiente “senza alcun tipo di prova ed errore”.

Questo rivela non solo che un’ape ha una “intenzionalità” o una consapevolezza di quale sia il risultato auspicabile delle sue azioni, ma che esiste “una forma di pensiero” all’interno della testa dell’ape. “Si tratta di una modellazione interna di ‘come farò a raggiungere il risultato desiderato?’, piuttosto che di un semplice tentativo”.

Quindi Chittka ha iniziato a chiedersi se queste creature intelligenti avessero dei sentimenti. In un esperimento, le api hanno subito un attacco simulato di un ragno granchio (nella foto accanto, un ragno granchio mentre cattura un’ape) quando sono atterrate su un fiore. In seguito, “il loro comportamento è cambiato. Sono diventate, nel complesso, molto esitanti nell’atterrare sui fiori e hanno ispezionato ogni fiore in modo approfondito prima di decidere di atterrarvi”.

Le api hanno continuato a mostrare questo comportamento ansioso anche giorni dopo l’attacco e a volte si sono comportate “come se vedessero dei fantasmi”. Cioè, ispezionavano un fiore e lo rifiutavano anche se vedevano che non c’era nessun ragno”.

Si comportavano come se avessero una sorta di disturbo da stress post-traumatico. “Sembravano più nervosi e mostravano questi bizzarri effetti psicologici nel rifiutare fiori perfettamente buoni senza alcuna minaccia di predazione. Dopo aver ispezionato i fiori, volavano via. Questo ci indicava uno stato emotivo negativo”.

Il ricercatore ha ribaltato l’esperimento e ha dato alle api una piccola ricompensa, prima di valutare se si sarebbero preoccupate di controllare un fiore ambiguo – un fiore che erano state addestrate a percepire e sul quale poteva o meno valere la pena di atterrare. “La ricompensa le ha messe di buon umore e hanno accettato lo stimolo ambiguo con meno esitazioni”.

Il dottor Jonathan Birch è a capo di un progetto sulla capacità senziente degli animali presso la London School of Economics: “La mia opinione è che sia più probabile che le api non siano senzienti”. Sono necessarie ulteriori prove, ha detto, ma in passato gli accademici non si sono mai preoccupati di porre queste domande sugli insetti. “E ora stanno iniziando a farlo”.

A suo avviso, il livello di cognizione sofisticata mostrata dalle api significa che è improbabile che non provino alcuna emozione. “La sensibilità riguarda la capacità di provare sentimenti”, afferma. “E quello che stiamo vedendo ora è una prova che ci sono questi… stati simili alle emozioni nelle api”.

Lo stesso Chittka è “abbastanza convinto” che le api siano esseri senzienti. “Le stiamo esponendo a sfide che nessuna ape ha mai incontrato nella sua storia evolutiva. E loro le risolvono”.

Riferimenti:

  1. https://www.theguardian.com/environment/2022/jul/16/bees-are-really-highly-intelligent-the-insect-iq-tests-causing-a-buzz-among-scientists?CMP=share_btn_link
  2. https://www.theguardian.com/environment/2018/jul/20/country-diary-when-a-crab-spider-executes-plan-bee

a cura del dr. Piero Milella

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